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I love Lulin, Not Luli

LulinComo ya muchos se habrán enterado por la prensa, el cometa C/2007 N3, mejor conocido como Lulin, se acercó progresivamente a la Tierra desde que fue avistado por primera vez por Quanzi Ye y Chi Sheng Li, desde el observatorio Lulin de Taiwán. Para entonces su magnitud era +18.9 (imposible de captar para el común de los telescopios de aficionado), pero a fines de febrero fue perfectamente visible a simple vista, además de cualquier otro instrumental.

De hecho, el 24 de febrero correspondió al máximo acercamiento y luminosidad del cometa, con magnitud que rondó los +5.3 (la magnitud limíte visual es +6, desde cielos despejados) y se mostró en todo su esplendor a escasa distancia angular del planeta Saturno, en la constelación de Leo. Lulin ha venido desplazándose rápidamente contra el fondo estrellado durante febrero, pasando por Libra y Virgo, y a la vista de instrumentos se mostró como un punto de color verdoso (debido principalmente a que contiene gas cianógeno), rodeado por una borrosidad que lo asemeja a un bonito cúmulo globular. El rasgo más característico de este astro es que además de cola posee una “anti-cola“, un fenómeno óptico que ocurre en vista que el cometa se aprecia casi de canto, por lo cual a la derecha del cometa veremos la cola iónica (que siempre apunta en dirección opuesta al Sol) y a la izquierda veremos la cola de polvo (que siempre indica la trayectoria del cometa).

Por supuesto, el primer cometa de 2009 no estuvo exento del conocido e intachable rigor periodístico, por lo que valga hacer unas aclaraciones a un par de datos que aparecieron en un reputado medio de prensa hace un par de semanas:

1) Lulin NO fue llamado así en honor a Luli Love (por si se lo creyó algún despistado), como quiere sugerirnos inocentemente la rubia en una pequeña columna que le concedieron junto a otra noticia -más importante aún, I guess– de una tipa que se ganó un concurso para implantarse siliconas (ya imaginan de qué diario estamos hablando, ¿no? 🙂 El enlace aquí: http://www.lun.com/Pages/NewsDetail.aspx?dt=2009-02-04&PaginaId=4&bodyid=0

2) Lulin NO es precisamente 39 veces más grande que la Tierra, ni mide 500.000 km, más grande que Júpiter. Esta descripción es tendenciosa, porque lo que ocupa ese volumen en realidad es la atmósfera (o coma) del cometa, no el cuerpo rocoso en sí, que solo ha de medir unos pocos kilómetros. Es aceptable decir que Lulin, como astro, ocupa un volumen superior a Júpiter porque sus límites físicos están acordes a ese tamaño, pero es muy importante aclarar la diferencia en tanto el tamaño de algo suele asociarse al espacio que ocupa su superficie sólida (considérese que la coma del cometa Holmes, en 2007, llegó a superar el diámetro del Sol).

3) En círculos sensacionalistas ha circulado la FALSA idea que Lulin podría acarrear una catástrofe debido a “posibles perturbaciones del cometa que afecten al Sol, debido a que es primera vez que entra al Sistema Solar y aún no se conocen sus efectos“. Esto es una malinterpretación de un dato real, que es la primera entrada de Lulin en el Sistema Solar. Lo que no se conocen son los efectos que pueda tener el Sol sobre el cometa, en cuando a cómo se sublimarán sus componentes y si ello puede representar una subida de brillo inesperada, más aún que la oficial estimada. Por otro lado, las únicas perturbaciones importantes son las magnéticas provenientes del viento solar, las cuales hace unos días le arrancaron a Lulin parte de su cola iónica (que se ha vuelto a regenerar, por cierto).

4) Los cometas NO conceden deseos (lo siento, me salió lo viejo amargado 🙂 )

Lulin siguió siendo visible a simple vista hasta fines de febrero, y hasta mediados de marzo se puede observar relativamente bien con binoculares o telescopios de aficionado, en magnitud 8. Según cálculos de su trayectoria, su excéntrica órbita no lo traerá de vuelta hasta unos 28,5 millones de años, así que… espero lo hayas disfrutado! 🙂

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